janvier 16, 2021

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Affaire Sanofi : La France a-t-elle encore une chance dans la course au vaccin contre le Covid-19 ?

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En dehors de l’Institut Pasteur, peu d’acteur français sont en pointe dans la recherche d’un vaccin au Covid-19, en raison d’un manque de moyens

  • Les déclarations du géant pharmaceutique français Sanofi, qui a annoncé qu’il distribuerait un éventuel vaccin en priorité aux Etats-Unis en réponses à leurs investissements, avant de rétropédaler (en partie), illustre la course folle dans laquelle sont lancés les laboratoires du monde entier face au coronavirus.
  • En France, peu d’acteurs sont sur le coup. Par manque de moyens, mais aussi parce que la recherche hexagonale est le plus souvent concentrée sur les traitements plutôt que sur les vaccins.
  • S’il s’avérait « simple », au final, de trouver un vaccin contre le Covid-19, alors « les autres ont pris de l’avance », prévient Morgane Bomsel, chercheuse du CNRS à l’Institut Cochin.

Les braises fument encore, mais l’incendie Sanofi est en passe d’être maîtrisé. Rendons ici un hommage mérité au numéro « good cop-bad cop » improvisé par les huiles communicantes de l’entreprise française pour se sortir de l’ornière. D’un côté, le bel exercice de contorsionniste réussi par Serge Weinberg, le prédisent du conseil d’administration de Sanofi, venu battre sa coulpe sur le JT de France 2 jeudi soir. Le genre d’homme sans doute peu habitué à se faire taper sur les doigts en place publique, et pourtant. Il encaisse les charges successives d’Anne-Sophie Lapix avec la modestie requise. En substance : « Le vaccin, réservé aux Américains ? Diantre non, qu’allez-vous pensez-là ? Nos usines en Europe se feront en plaisir de le donner au monde entier, et pour pas cher ! ». Un peu plus, il nous proposait lui-même la potence pour Paul Hudson, son impudent directeur général, responsable du départ de feu. Et de l’autre, ni vu ni connu, Olivier Bogillot, président de Sanofi France, qui fait la tournée des médias sans changer une virgule au fond de l’affaire. Ainsi dans Le Parisien : «  Nous avons sollicité des aides de l’UE, mais ça traîne. Or, nous avons besoin d’un soutien du même ordre que celui apporté par l’Amérique pour vacciner la situation européenne ».

« Les laboratoires privés ne veulent pas y aller seuls »

Un rétropédalage savamment orchestré, en quelque sorte. « Cet épisode n’est pas très glorieux pour l’image, mais c’est une bourde révélatrice, décrypte Nathalie Coutinet, chercheuse en économie de la santé à l’université Paris-XIII et experte des stratégies des firmes pharmaceutiques. « Les acteurs privés ne vont pas y aller tout seul. La course aux vaccins représente un trop gros risque financier, plusieurs milliards sans être assurés d’arriver au bout. Les Américains ont versé une avance à Sanofi, alors ils s’attendent à être servis en premier. C’est la foire d’empoigne, comme pour les masques ou l’hydroxycloroquine au début. Chaque Etat veut montrer à sa population qu’il a des réponses, alors tout le monde montre ses muscles ». Fidèle à lui-même, Donald Trump ne s’embarrasse pas de principes. Il arrose tous les gros labos pour rafler la mise dans le cas d’un hypothétique vaccin miracle. 30 millions de dollars pour Sanofi, Presque 500 millions pour Moderna, un acteur national. Le président américain, décidément sans vergogne, avait même tenté de débaucher les chercheurs du laboratoire allemand Curevac, un temps annoncé comme le plus en avance dans ses expérimentations.

La recherche française concentrée sur les traitements

Dans cette guerre sans merci, la France, mère patrie de la vaccination, de la soupe aux truffes et de Kylian Mbappé, semble rugir comme un vieux lion de zoo que personne n’écoute plus. Sur les 115 projets recensés début avril par la CEPI, la coalition pour les innovations en matière de préparation aux épidémies, une structure basée en Norvège, 46 % des projets de vaccin proviennent d’Amérique du Nord, 36 % d’Asie, et 18 % d’Europe. Combien d’acteurs français là-dedans ? Deux. Sanofi, donc, et l’Institut Pasteur. Ce dernier, qui vient d’annoncer le démarrage des essais pour son programme le plus prometteur, tiré d’un vaccin de rougeole modifié, est un peu l’arbre qui cache la forêt. « Parce que Pasteur, c’est le seul qui a un peu d’argent ! » peste Morgane Bomsel, chercheuse du CNRS à l’Institut Cochin [378 millions d’euros de budget en 2018]. A la tête d’un laboratoire de dix personnes, cette spécialiste de l’immunologie a elle-même démarré des recherches qu’elle a partagées dans le cadre de « Reacting », un consortium multidisciplinaire rassemblant des équipes et laboratoires d’excellence afin de coordonner la recherche face au Covid, sous l’égide de l’Inserm. « Je travaille sur la physiopathologie, la caractérisation de la réponse immune au virus. C’est le projet que j’ai soumis. En théorie, je peux aller jusqu’au vaccin, mais si on veut toucher un peu d’aide, il ne faut surtout pas le mentionner. Aujourd’hui, on paye des années de manque d’investissement dans la recherche publique en France ». L’Agence nationale de recherche (ARN), principal outil de la recherche publique hexagonale, a dû racler les fonds de tiroir pour arriver à 14,5 millions d’euros de budget grâce à une rallonge du ministère de la Recherche. Pour autant, son programme « Ra-Covid » ne mentionne que des projets capables de donner des résultats rapidement, dans les trois à douze prochains mois.

« Nos dirigeants ont zéro culture scientifique »

En un mot, la France préfère se concentrer sur les traitements plutôt que sur le vaccin, faute de moyens. Et les promesses d’Emmanuel Macron, qui a annoncé 5 milliards pour la recherche dans les cinq prochaines années lors d’une récente visite à l’Institut Pasteur, n’ont pas transcendé une communauté habituée aux serments sans lendemain. Il est d’ailleurs amusant de se rappeler qu’une semaine avant la mise sous cloche du pays, les chercheurs avaient décidé d’une grève surprise pour monter leur désapprobation face à la dernière loi de programmation pluriannuelle proposée par le gouvernement.  

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